Respect Life Month

September 26, 2012

Catholics should "renew their personal commitment to defend all human life, especially the most vulnerable members of the human family," said Daniel Cardinal DiNardo in a statement marking Respect Life Month, October 2012.

Cardinal DiNardo, chairman of the Committee on Pro-Life Activities of the U.S. Conference of Catholic Bishops (USCCB), addressed various threats to human life and the need to apply principles of faith and morals in the public square in his letter below. (The text is also available en Español.)

This October the Catholic Church throughout the United States will observe Respect Life Month. This annual tradition is now in its forty-first year.

Beginning October 7, Respect Life Sunday, our nation's Catholics will be called to renew their personal commitment to defend all human life, especially the most vulnerable members of the human family. They will demonstrate this commitment in a variety of ways—by participating in prayer services and educational conferences, engaging in public witness and advocacy, and helping to offer church and community services to those in need.

The theme of this year's Respect Life Program is one often expressed by Pope Benedict XVI: "Faith opens our eyes to human life in all its grandeur and beauty." He reiterated this insight during his recent visit to Lebanon:

The effectiveness of our commitment to peace depends on our understanding of human life. If we want peace, let us defend life! This approach leads us to reject not only war and terrorism, but every assault on innocent human life, on men and women as creatures willed by God. … The grandeur and the raison d'être of each person are found in God alone. The unconditional acknowledgement of the dignity of every human being, of each one of us, and of the sacredness of human life, is linked to the responsibility which we all have before God. We must combine our efforts, then, to develop a sound vision of … the human person. Without this, it is impossible to build true peace.

These links among faith, the inherent dignity and rights of human beings, and a just and peaceful society were also understood by America's Founding Fathers. As George Washington remarked in his "Farewell Address": [L]et us with caution indulge the supposition, that morality can be maintained without religion. … [R]eason and experience both forbid us to expect that National morality can prevail in exclusion of religious principle.

How can people coexist, much less flourish, in a society lacking the shared belief that we are called to care for those unable to care for themselves, not to neglect, abuse or kill them? Such basic moral principles have served civilization well for millennia.

Yet in recent decades, many people who influence public policy have promoted various exceptions to these principles.

Initially, medical neglect of the most vulnerable people at the beginning and end of life—those with disabilities or a potentially fatal disease—was tolerated as an exception to accepted standards of care. In time, neglect led to the acceptance of active measures to end the lives of such human beings, whose existence came to be viewed as a "burden." Now early induction and late-term abortion for "fetal anomalies," and doctor-assisted death by overdose for the sick and elderly, are not only State-approved but even publicly funded in some states.

Nationwide, even healthy unborn children are at risk of being killed at any time before birth, under Roe v. Wade.

Many fertility procedures used to help couples take home a baby result in many dead human embryos for each one who is born. When "excess" babies successfully implant and develop in a mother's or surrogate's womb, fertility specialists often propose "selective reduction," inducing a heart attack in each "excess" child. The National Institutes of Health still funds human embryonic stem cell (hESC) research, which involves killing human embryos to harvest their stem cells, despite the remarkable track record of adult and cord blood stem cells in helping patients with some 72 diseases and the lack of similar results from hESCs.

Until recently, at least accommodation was made for healthcare providers who, as a matter of faith or conscience, will not take part in killing or in other procedures they believe to be gravely wrong. Yet now many government officials believe that maximum access to the full range of "reproductive rights"—abortion, sterilization, contraceptives and abortifacient drugs—trumps the right of believers to live and act according to their faith.

Under the "preventive services" mandate of the Affordable Care Act, Catholic employers and most Catholic institutions offering health coverage to their employees, will be forced to cover all these objectionable items. Under the Administration's rule, even individuals who work for these Catholic institutions will have no right to reject such coverage for themselves or their minor children.

As always, the educational materials in this year's Respect Life Program cover a broad range of topics related to the promotion of human dignity and human rights, the first of which is the right to life. Abortion remains a paramount concern, though certainly not an exclusive one, as we approach the 40th anniversary of Roe v. Wade in January 2013.

The nationwide death toll from abortions since 1973 is staggering—equal to the entire combined populations of California, Oregon, Washington, Idaho, Utah and Nevada. Put another way, it is as if every man, woman and child now living in the Gulf Coast states from Texas to Florida, or every person living in the Atlantic Coast states from Maine through Virginia, had perished from the earth.

And yet the number of deaths alone cannot begin to convey the full impact of the loss to families and to our nation of each unique, unrepeatable human being, who was created with the capacity to love, to learn, to share and contribute to their families and to our country. Nor can numbers convey the depth of grief and pain experienced by the parents and grandparents of aborted children, many of whom contact the Catholic Church's post-abortion ministry (Project Rachel Ministry) for relief from their suffering, for healing, forgiveness and hope.

Can anyone claim that our country is better off now because of Roe v. Wade than it was forty years ago? The close bonds, commitments and sacrifices for others, once modeled in families and carried into neighborhoods, civic organizations and communities, have gradually eroded.

Thankfully, positive signs are emerging that give reason for hope. Polls show that Americans increasingly identify themselves as pro-life. At the state level, the shift has resulted in the passage of scores of pro-life laws in recent years, no doubt contributing to the steady decline in the number of abortions. The youth who have come of age since Bl. Pope John Paul II inaugurated World Youth Day not only embrace the cause of life, they are actively involved in promoting life through social media and services to those in need. Adult Catholics as well, exposed for years to the media's caricatures of Catholic teaching, are often surprised by the wisdom and rightness of those teachings when they are given an opportunity to learn more about them. That is why Respect Life Month and the Year of Faith are vitally important. During October, and throughout the Year of Faith announced by Pope Benedict XVI and set to begin on October 11, Catholics are invited to gain a deeper understanding of the teachings of our faith. For our part, we need to live out these teachings more faithfully, witness them more radiantly in our actions, and propose them to others in fresh and engaging ways.

By our unflinching defense of human life and religious freedom, by our witness to the transcendent nature of the human person, and by our compassionate service to our brothers and sisters in need, may we spark a renewal of love and commitment to the true good of others. Only a love that seeks to serve those most in need, whatever the personal cost to us, is strong enough to overcome a culture of death and build a civilization worthy of human beings made in God's image.

Este mes de octubre la Iglesia Católica en los Estados Unidos observará el Mes Respetemos la Vida. Esta tradición anual está en su cuadragésimo primer año.

A partir del 7 de octubre, Domingo Respetemos la Vida, los católicos de nuestra nación serán llamados a renovar su compromiso personal para defender toda vida humana, en especial los miembros más vulnerables de la familia humana. Demostrarán su compromiso de diversas maneras: participando en actos de oración y conferencias educativas, dando testimonios públicos y abogando por la vida, y ayudando a ofrecer a los necesitados servicios eclesiales y comunitarios.

El tema del Programa Respetemos la Vida de este año es uno que el papa Benedicto XVI ha expresado: "La fe abre nuestros ojos a la vida humana en toda su belleza y su esplendor". Reiteró esta idea durante su reciente visita a Líbano:

La eficacia del compromiso por la paz depende de la concepción que el mundo tenga de la vida humana. Si queremos la paz, defendamos la vida. Esta lógica no solamente descalifica la guerra y los actos terroristas, sino también todo atentado contra la vida del ser humano, una criatura querida por Dios. […] La grandeza y la razón de ser de toda persona solo se encuentra en Dios. Así, el reconocimiento incondicional de la dignidad de todo ser humano, de cada uno de nosotros, y la del carácter sagrado de la vida, comportan la responsabilidad de todos ante Dios. Por tanto, debemos unir nuestras fuerzas para desarrollar una sana antropología […] de la persona. Sin ella, no será posible construir la paz verdadera.

Estos vínculos entre la fe, la dignidad inherente y los derechos de los seres humanos, y una sociedad justa y pacífica también eran comprendidos por los Padres Fundadores de Estados Unidos. Como señaló George Washington en su "Discurso de despedida": Sólo a base de una gran cautela podríamos lisonjearnos con la suposición de que la moralidad pueda sostenerse sin la religión. … [L]a razón y la experiencia nos impiden confiar en que la moralidad nacional pueda existir eliminando los principios de la religión.

¿Cómo pueden las personas coexistir, mucho menos prosperar, en una sociedad que carece de la creencia compartida que estamos llamados a cuidar a los que no son capaces de cuidarse a sí mismos, a no abandonarlos, abusarlos ni asesinarlos? Esos principios morales básicos han sido útiles a la civilización durante miles de años.

Sin embargo en las últimas décadas, muchas personas que influencian la política pública han promovido diversas excepciones a estos principios.

Inicialmente, el abandono médico de las personas más vulnerables al comienzo y final de la vida —quienes tienen discapacidades o una enfermedad posiblemente fatal— se toleraba como una excepción a las normas aceptadas de cuidados médicos. Con el tiempo, el abandono llevó a la aceptación de medidas activas para poner fin a la vida de los seres humanos, cuya existencia se veía como una "carga". Ahora la inducción temprana y el aborto en embarazos avanzados por "anormalidades en el feto", y la muerte asistida por los médicos mediante una sobredosis a los enfermos y ancianos, no solo están aprobadas por el estado sino que incluso están financiadas con fondos públicos en algunos estados.

En esta nación, hasta los niños sanos en gestación corren el riesgo de ser asesinados en cualquier momento antes del nacimiento, en base a Roe vs. Wade.

Muchos procedimientos de fertilidad utilizados para ayudar a las parejas a llevar un bebé a su hogar resultan en la muerte de muchos embriones por cada uno que nace. Cuando los bebés "excedentes" se implantan exitosamente y se desarrollan en el seno de la madre o de la madre de alquiler, los especialistas en fertilidad a menudo proponen una "reducción selectiva", induciendo un ataque cardíaco en cada niño "excedente". Los National Institutes of Health aún financian la investigación con células madre embrionarias humanas (CMEh), que implica el asesinato de los embriones humanos para recolectar sus células madre, a pesar del extraordinario historial de células madre adultas y de la sangre del cordón umbilical para ayudar a los pacientes con 72 enfermedades y la falta de resultados similares con las CMEh.

Hasta hace poco, al menos había excepciones para los profesionales de la salud que, por cuestiones de fe y conciencia, no participaban en asesinatos o en otros procedimientos que creían que eran gravemente malos. Sin embargo ahora muchos funcionarios del gobierno creen que el máximo acceso a todos los "derechos reproductivos", es decir, aborto, esterilización, anticonceptivos y drogas abortivas, termina con el derecho de los creyentes de vivir y actuar conforme a su fe.

Conforme al mandato de "servicios preventivos" de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio, los empleados católicos y la mayoría de las instituciones católicas que ofrecen cobertura de salud a sus empleados, serán obligados a cubrir todos estos elementos inaceptables. Según la norma de la administración, incluso las personas que trabajan para estas instituciones católicas no tendrán derecho a rechazar dicha cobertura para sí mismos o sus hijos menores de edad.

Como siempre, los materiales educativos en el Programa Respetemos la Vida de este año cubren una amplia gama de temas relacionados con la promoción de la dignidad humana y los derechos humanos, el primero de los cuales es el derecho a la vida. El aborto sigue siendo una preocupación primordial, aunque ciertamente no la única, al cercarnos al 40mo. aniversario de Roe v. Wade en enero de 2013.

El número de muertos por abortos en todo el país desde 1973 es sorprendente, equivalente a todas las poblaciones juntas de California, Oregón, Washington, Idaho, Utah y Nevada. Para decirlo de otro modo, es como si cada hombre, mujer y niño que ahora vive en los estados de la Costa del Golfo desde Texas a Florida, o cada persona que vive en los estados de la Costa Atlántica desde Maine hasta Virginia, hayan perecido.

Y, sin embargo, la cantidad de muertes solas no puede comenzar a transmitir el pleno impacto de la pérdida para las familias y para nuestra nación de cada ser humano único e irrepetible, que fue creado con la capacidad de amar, aprender, compartir y contribuir a sus familias y a nuestro país. Ni tampoco pueden las cifras transmitir la profundidad de la pena y el dolor que sufren los padres y abuelos de los niños abortados, muchos de los cuales se contactan con el ministerio posaborto de la Iglesia Católica (Ministerio Proyecto Raquel) para recibir alivio de su sufrimiento, sanación, perdón y esperanza.

¿Puede alguien decir que nuestro país está mejor ahora gracias a Roe v. Wade que hace cuarenta años? Los lazos cercanos, los compromisos y sacrificios por los demás que las familias y los barrios, organizaciones civiles y comunidades antes emulaban, gradualmente han ido desapareciendo.

Gracias a Dios, están emergiendo señales positivas que dan razones para tener esperanza. Las encuestas muestran que los habitantes de EE. UU. se identifican cada vez más como pro vida. En los estados, en los últimos años el cambio ha resultado en la aprobación de cantidades de leyes pro vida, lo cual sin duda contribuye a una sostenida baja en la cantidad de abortos. Los jóvenes que han llegado a ser mayores de edad después de que el Beato Papa Juan Pablo II inaugurara la Jornada Mundial de la Juventud no solo abrazan la causa de la vida, sino que participan de manera activa en la promoción de la vida mediante los medios de comunicación sociales y los servicios a los necesitados. También los católicos adultos, que han estado expuestos durante años a las caricaturas de los medios sobre la doctrina católica, a menudo se sorprenden por la sabiduría y santidad de esas enseñanzas cuando se les ofrece una oportunidad de aprender más acerca de ellas. Es por eso que el Mes Respetemos la Vida y el Año de la Fe son de vital importancia. Durante octubre, y durante todo el Año de la Fe anunciado por el Papa Benedicto XVI y que comenzará el 11 de octubre, los católicos están invitados a aprender más profundamente sobre las doctrinas de nuestra fe. Por nuestra parte, necesitamos vivir estas doctrinas con mayor fidelidad, dar testimonio de ellas de manera resplandeciente en nuestras acciones y proponerlas a otros de maneras originales y atractivas.

Por nuestra defensa inquebrantable de la vida humana y la libertad religiosa, por nuestro testimonio de la naturaleza trascendente de la persona humana, y por nuestro servicio compasivo a nuestros hermanos y hermanas necesitados, que suscitemos una renovación de amor y compromiso al verdadero bien de nuestro prójimo. Solamente un amor que busca servir a los más necesitados, sin importar nuestro costo personal, es lo suficientemente fuerte para vencer la cultura de la muerte y construir una civilización digna de seres humanos creados a imagen de Dios.